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Investigadores israelíes a la vanguardia de la lucha contra el cáncer de mama

Investigadores israelíes a la vanguardia de la lucha contra el cáncer de mama

Larry Luxner

17 de octubre de 2019

La tasa de supervivencia a cinco años para el cáncer de seno es del 99 por ciento si se detecta en una etapa temprana, pero solo del 14 por ciento para las pacientes diagnosticadas con la Etapa 4 de la enfermedad. 

Según la Organización Mundial de la Salud, alrededor de 2,1 millones de mujeres en todo el mundo desarrollaron cáncer de seno en 2018.

El año pasado también se registraron unas 627,000 muertes por cáncer de seno, casi todo porque su cáncer se había diseminado a órganos distantes.

La investigadora israelí Neta Erez está tratando de descubrir cómo se propaga el cáncer en un intento por detenerlo.

“La mayoría de los estudios aún se realizan en el tumor primario, pero eso no es lo que mata al paciente”, dijo Erez. “Si podemos intervenir en una etapa temprana, podemos prevenir la metástasis”.

Si tiene éxito, esto podría conducir a mejoras significativas en el tratamiento del cáncer y la supervivencia.

Erez, la presidenta del Departamento de Patología de la Facultad de Medicina Sackler de la Universidad de Tel Aviv, es uno de los muchos especialistas en cáncer israelíes que estudian el cáncer de seno, que afecta a las mujeres judías Ashkenazi a un ritmo tres veces mayor que el de la población general. Esto se debe a que las mujeres Ashkenazi tienen muchas más probabilidades de portar mutaciones en los genes BRCA1 y BRCA2 que conducen a tasas extremadamente altas de cáncer en desarrollo.

Aun así, el 99 por ciento de los pacientes con cáncer de mama cuyos tumores son diagnosticados y extirpados en una etapa temprana todavía están vivos después de cinco años. Esa tasa de supervivencia a cinco años se reduce al 92 por ciento si el tumor alcanza la clasificación de la Etapa 1, y se reduce a sólo el 14 por ciento para los pacientes que tienen la enfermedad en la Etapa 4.

La clave para mejorar los resultados -dice Erez- es detener la propagación de la enfermedad.

“Ya no consideramos los tumores como un montón de células cancerosas, sino como órganos multicelulares. En realidad, reclutan y secuestran muchas de las llamadas células normales que luego se convierten en parte del tumor”, dijo. “Estamos tratando de entender las interacciones y relaciones entre esas células tumorales y las células normales que son secuestradas”.

Octubre es el mes de concientización sobre el cáncer de mama. En los Estados Unidos, donde el cáncer de seno es el cáncer más común entre las mujeres, habrá innumerables eventos de recaudación de fondos, marchas por curas y otros esfuerzos para recaudar dinero para la investigación para combatir la enfermedad.

El Fondo de Investigación del Cáncer de Israel, que recauda dinero en los Estados Unidos para la investigación del cáncer en universidades, hospitales y otras instituciones israelíes, ha financiado durante mucho tiempo la investigación del cáncer de mama. Erez es uno de los beneficiarios de la subvención de la organización.

También el Dr. Gad Rennert, director del Centro Nacional de Control del Cáncer Israelí Clalit en Haifa, que estudia por qué el cáncer de seno es tan frecuente entre las mujeres premenopáusicas menores de 45 años.

“La mayoría de los cánceres se desarrollan durante un período bastante largo, tal vez de 10 a 15 años”, dijo Rennert, cuyo laboratorio es beneficiario de una subvención ICRF de tres años por $ 420,000 dividida equitativamente entre el Centro de Cáncer City of Hope en Los Ángeles y su agencia. “Entonces, cuando una mujer desarrolla cáncer a los 35 años, uno debe preguntarse qué le sucedió a los 25 años”.

El proyecto de Rennert está analizando el ADN de mujeres jóvenes recién diagnosticadas con cáncer de seno (pacientes en etapa 1 de hasta 35 años y pacientes en etapa 2 de hasta 45) y probando su ADN en busca de cambios en aproximadamente 130 genes que se sabe que están involucrados en el desarrollo del seno cáncer.

“Todavía no tengo los resultados de la Fase 2, pero en la Fase 1 identificamos otro 10 por ciento de las mujeres con mutaciones en otros genes o mutaciones raras en BRCA”, dijo. “Estamos tratando de ver si hay otros eventos genéticos o mutaciones no especificadas”.

La siguiente fase del estudio de Rennert consiste en evaluar el sistema inmunitario de las mujeres que habían sido excluidas de la fase previa de investigación basada en BRCA1, BRCA2 u otras mutaciones genéticas.

“Nuestro proyecto no pretende buscar factores ambientales, sino más bien la respuesta genética e inmunológica”, dijo. “Queremos ver si estas mujeres tienen una respuesta inmune debilitada a un ataque de cáncer”.

El esfuerzo por detener la propagación del cáncer de mama implica más que expertos en cáncer.

Gilad Bachrach enseña en el Instituto de Ciencia Dental de la Universidad Hebrea-Hadassah en Jerusalén. Un microbiólogo que se especializa en enfermedades clínicas como la tuberculosis y la fiebre de Malta, Bachrach ha tomado un interés particular en Fusobacterium nucleatum, una bacteria específica que se encontró recientemente en los tumores malignos de colon.

Ahora en el segundo año de una subvención de ICRF de $ 50,000 por año, Bachrach administra uno de los cinco laboratorios en todo el mundo que pueden manipular genéticamente F. nucleatum. Dado que esa bacteria en particular en el cáncer de colon se origina en la boca, especuló que podría llegar a los tumores a través de la sangre.

Específicamente, una proteína de superficie fusobacteriana, Fap2, se une y activa un receptor en las células inmunes conocido como TIGIT, suprimiendo así la capacidad de las células inmunes para destruir el tumor. Fusobacterium puede viajar al colon no solo a través del intestino sino también a través de la sangre, lo que significa que también puede llegar a otros cánceres, protegiéndolos del sistema inmune.

“Cuando tienes enfermedad de las encías, sangras y las bacterias pueden entrar”, dijo Bachrach, un ex comandante del tanque del ejército israelí que ha realizado trabajos postdoctorales en el Instituto Nacional de Investigación Médica en Londres y los Institutos Nacionales de Salud en Bethesda, Maryland. “Descubrimos que colonizaron específicamente el tumor porque encuentran azúcar expuesta en las células cancerosas. Luego buscamos otros tipos de cáncer donde este azúcar está expuesto, y uno de ellos es el cáncer de seno”.

Para detener la propagación del cáncer, dice Bachrach, los médicos deben considerar los agentes antidifusión, no sólo los tratamientos típicos contra el cáncer. Es posible que combatir esta bacteria tenga implicaciones para las pacientes con cáncer de mama.

“Los antibióticos son medicamentos que pueden matar bacterias”, dijo. “En algún momento, los médicos deberían pensar en usar antibióticos cuando tratan a personas con cáncer”.

En definitiva, Bachrach quiere rediseñar la fusobacteria para convertirla en un asesino del cáncer en lugar de un protector contra el cáncer.

“Nuestro objetivo a largo plazo”, dijo, “es diseñar las fusobacterias para colonizar el cáncer y matarlo”.

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