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Mikael Dolsten, el inmigrante judío que lidera el cargo de vacunación de Pfizer, espera que Estados Unidos siga siendo un crisol

Mikael Dolsten, el inmigrante judío que lidera el cargo de vacunación de Pfizer, espera que Estados Unidos siga siendo un crisol

Gabe Friedman 

16 de noviembre de 2020

Foto: Mikael Dolsten, científico jefe de Pfizer, es un judío de Suecia. (Imágenes de Pfizer / Getty)

Cuando Mikael Dolsten, el científico jefe de Pfizer, escuchó la noticia la semana pasada de que la vacuna COVID-19 que ha estado ayudando a desarrollar durante la mayor parte de un año tenía más del 90% de efectividad, él y sus colegas literalmente saltó de alegría en una oficina corporativa en Connecticut.

“Este puede convertirse en uno de los mayores avances médicos de los últimos 100 años”, dijo Dolsten por Zoom desde su oficina en casa la semana pasada, la emoción clara en su voz y en su rostro.

Estaba señalando no sólo la necesidad histórica de combatir médicamente un virus que está asolando nuevamente al mundo, particularmente los Estados Unidos, que está estableciendo récords de casos por semana, sino también el hecho de que el producto de Pfizer es parte de un nuevo tipo innovador de vacunas elaboradas rápidamente a partir de versiones sintéticas del material genético del virus.

Pero cuando Dolsten se tomó un tiempo para reflexionar sobre el desarrollo, también lo vio como un momento de orgullo para los inmigrantes judíos como él, que han contribuido a la innovación científica estadounidense. 

“Muchos de los grandes avances en Estados Unidos provienen de personas que inmigraron”, dijo, señalando el ejemplo de Albert Einstein y otros. “Ha habido una fuerte tradición judía en torno a la contribución a la humanidad y una fuerte tradición dentro de la medicina”.

Dolsten, quien se mudó al área de Nueva York desde Suecia en 2004, está lejos de ser el único inmigrante judío en su campo. De hecho, el director ejecutivo de Pfizer, Albert Bourla, es un judío de Thessaloniki, Grecia. El director médico de Moderna, una farmacéutica competidora que anunció el lunes que su vacuna COVID-19 tenía una efectividad de casi el 95%, es un inmigrante israelí llamado Tal Zaks.

La empresa de biotecnología alemana con la que Pfizer se asoció para crear la vacuna, BioNTech, fue fundada y todavía está dirigida por los inmigrantes turcos Ugur Şahin y Ozlem Tureci. Sahin le dijo a The New York Times que él y Bourla se unieron por “sus antecedentes compartidos como científicos e inmigrantes”.

La nueva vacuna Pfizer COVID-19, como la de Moderna anunciada el lunes, está hecha de ARNm, una tecnología relativamente nueva que, según Dolsten, permitirá a las empresas combatir pandemias en el futuro con mayor velocidad y efectividad. Las tasas de éxito de la vacuna hasta ahora han impresionado a Anthony Fauci , el principal experto en enfermedades infecciosas del país, quien ha dicho que esperaba una tasa de éxito del 75%.

El científico responsable de los avances pioneros que permitieron el desarrollo de una vacuna de ARNm es el profesor de la Universidad Judía de Pensilvania Drew Weissman, quien una vez trabajó con Fauci en los Institutos Nacionales de Salud.

Dolsten se resiste a dar por sentado ese tipo de multiculturalismo. Dice que creció en una era muy diferente, después de la Segunda Guerra Mundial, cuando las oportunidades y la seguridad estaban garantizadas para todos en Suecia y Estados Unidos era un faro para los inmigrantes que buscaban hacer innovaciones que cambiaran el mundo. Ambos países enfrentan ahora tensiones políticas y sociales que amenazan esas tradiciones.

Foto: El director ejecutivo de Pfizer, Albert Bourla, a la derecha, con corbata morada, espera a que suene la campana de cierre en la Bolsa de Valores de Nueva York, el 17 de enero de 2019 (Drew Angerer / Getty Images).

“Espero que podamos sanar como nación y volver a ser un sol brillante, y unir a las personas en lugar de alejarnos del mundo”, dijo. “Escucho mucho de europeos que extrañan ver a los Estados Unidos como la imagen del futuro, y ahora ven a los Estados Unidos como algo aislado”.

Dolsten tomó un camino tortuoso para terminar como líder en desarrollo farmacéutico. Nacido en 1958, creció en el pequeño municipio de Halmstad en la costa occidental de Suecia, hijo de un padre judío con raíces en el país antes de la guerra y una madre judía que escapó de Austria en los primeros días de la Segunda Guerra Mundial – una “mezcla ”, Dijo, de herencia sueca de segunda generación y trauma directo del Holocausto.

Su hogar no era muy religioso, pero visitó Israel varias veces mientras crecía, algo que lo inspiró a pasar casi un año de sus estudios de doctorado en el renombrado Instituto Weizmann, al sur de Tel Aviv. Se formó como médico y comenzó su carrera en la facultad de medicina de la Universidad de Lund, pero su experiencia en Israel aprendiendo sobre inmunología de vanguardia ayudó a inspirar su giro hacia la ciencia farmacéutica.

Luego pasó a trabajar para las dos compañías farmacéuticas más grandes de Suecia: Pharmacia, donde se le pidió que construyera un nuevo instituto para desarrollar medicamentos, y luego Astra AB (que luego se convertiría en parte de la compañía británica AstraZeneca, que está en el proceso de desarrollo de su propia vacuna COVID-19). Desarrolló una excelente reputación en la industria y fue abordado por Boehringer Ingelheim, la compañía farmacéutica privada más grande del mundo, para realizar una investigación global. Trabajó en su sede de Frankfurt durante un breve período, luego aceptó trabajar para ellos en los Estados Unidos. Su esposa, también judía y también médica, estaba entusiasmada con la idea.

“Ella estaba ansiosa por experimentar un poco del crisol de culturas estadounidense, particularmente el área de Nueva York”, dijo.

Dolsten finalmente dirigió la investigación y el desarrollo en Wyeth, una empresa estadounidense conocida por fabricar medicamentos ubicuos como Advil. Wyeth fue comprada por Pfizer en 2009 y Dolsten se quedó, trabajando en investigación y desarrollo en las divisiones biológicas de Pfizer y luego para toda la empresa. Hoy, ocasionalmente tiene tiempo para “arremangarse” en proyectos de investigación, pero más a menudo supervisa a otros científicos y adopta la “perspectiva de gran angular” para ayudar a formar los objetivos de la empresa.

“Participo y analizo cuáles son los grandes problemas que estamos abordando en el cáncer, las enfermedades genéticas, la inflamación, las vacunas y enfermedades como la diabetes y la obesidad, y me aseguro de que nos concentremos en algunas cosas que se traduzcan en avances médicos”, dijo. dijo.

Al crecer en Suecia, Dolsten dijo que se benefició de la gran red de seguridad social del país, que incluía atención médica universal y educación gratuita y un sentido general de solidaridad, o “preocuparse por sus vecinos”. Pero dijo que siempre estuvo consciente del sentido de homogeneidad cultural de Suecia. Su acento era perfecto porque nació allí, pero recordó que a otros que no hablaban sueco perfectamente se les miraba de manera diferente. 

Dolsten dijo que nunca sintió personalmente ningún antisemitismo explícito, pero que se ha convertido en un problema en Suecia en los últimos años , junto con varios otros países europeos, en medio de una afluencia de refugiados en gran parte de Oriente Medio y una oleada de nacionalismo de extrema derecha. Dijo que ve cómo sus tres hijos, uno de ellos el exreportero de JTA Josefin Dolsten, podrían haber tenido una experiencia muy diferente a la de él cuando creció en Suecia.

Así que Dolsten esperaba con interés su mudanza a los EE. UU., que también veía como la “frontera” científica y empresarial del mundo.

“Creo que hay algo históricamente único en Nueva York y algunos otros lugares donde el crisol ha llevado a este tremendo éxito”, dijo. “Como el éxito de la biotecnología y la farmacia… muchos de los grandes descubrimientos provienen de aquí, de esta diversidad de personas que vienen aquí sintiendo la oportunidad de contribuir”.

Él y su familia viven en el condado de Westchester, al norte de Manhattan, donde se nota su acento sueco, pero no de la forma que esperaba.

“En Estados Unidos, la gente me dice, ‘Guau, tienes un acento tan agradable’”, dijo. “Y hacen [bromas]: ‘¿Eres de Brooklyn?'”

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