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Cómo Duolingo creó un curso de yiddish con un erudito secular y judíos jasídicos de Brooklyn

Cómo Duolingo creó un curso de yiddish con un erudito secular y judíos jasídicos de Brooklyn

Gabe Friedman

Foto: La “bandera” de Duolingo para el curso de yiddish muestra un aleph con un diacrítico “komets”, una letra fundamental en yiddish. (Duolingo)

Cuando Meena Viswanath firmó hace más de dos años para ayudar a Duolingo, la aplicación de aprendizaje de idiomas más grande del mundo, a crear su primer curso de yiddish, sabía que no sería fácil.

Pero Viswanath, la hija y nieta de famosos eruditos yiddish que habla idish en casa con sus hijos asumió que la mayoría de las dificultades serían técnicas. No estaba preparada para el desafío de combinar el yiddish académico que conoce con el dialecto cotidiano que hablan sus colegas jasídicos en el proyecto.

El resultado de esas negociaciones será visible cuando el curso entre en funcionamiento el 6 de abril, aprovechando la oleada de interés en el idioma hablado por al menos 500.000 judíos en todo el mundo y estudiado por otros.

“Usamos principalmente la ortografía y la gramática que está un poco más formalizada entre los yiddishistas seculares”, dijo Viswanath. “Pero luego, cuando grabamos el audio, usamos la pronunciación que se usa en la lengua vernácula entre los estudiantes, específicamente en Borough Park en Brooklyn y así sucesivamente”.

Lanzado en 2012 para ayudar a los inmigrantes de habla hispana a acceder a la educación en inglés, Duolingo ahora ofrece 40 idiomas en una aplicación gratuita que condensa el aprendizaje de idiomas en lo que muchos, incluido su fundador, han comparado con un juego. Los usuarios acumulan puntos y ascienden en las tablas de clasificación de otros “jugadores” para terminar las lecciones y practicar todos los días. Su elenco de personajes de dibujos animados, incluido su búho mascota, acertadamente llamado Duo, se suma a la atmósfera divertida.

La compañía está llevando el impulso de la dopamina a un nuevo nivel para promover el curso de yiddish: aquellos que comiencen en su fecha de lanzamiento pueden obtener un bagel gratis cortesía de Duolingo en algunas tiendas participantes en todo el país, incluidas Katz’s Deli en Nueva York y Manny’s Cafeteria. en Chicago, siempre que los usuarios realicen sus pedidos en yiddish.

El nuevo curso llega en medio de una explosión de interés en la instrucción yiddish durante la pandemia. Las clases del Círculo de Trabajadores el verano pasado tuvieron 305 estudiantes de 20 países y 32 estados, un 65% más que el año anterior. Mientras tanto, el programa de verano Uriel Weinreich de YIVO registró un aumento de asistencia en un 60% a 120 personas, y luego cinco veces más estudiantes inscritos para el programa de invierno en comparación con el año anterior.

“Fue una oportunidad única en la vida para las personas que no tuvieron que venir a Nueva York y gastar dinero en alquilar un lugar, que puede costar más que la inscripción al programa, o que no pudieron venir durante todo el verano, Dovid Braun, director académico del programa YIVO, dijo a The New York Jewish Week en agosto.

El programa Duolingo se diferencia de esas clases en formas que van más allá de la gamificación. En primer lugar, está orientado a presentar a los usuarios el yiddish hablado contemporáneo en lugar de la forma histórica que se enseña en las clases de YIVO o The Workers Circle. En segundo lugar, tal vez sea menos probable que resulte en algo que se acerque a la fluidez: Duolingo ha sido criticado por ser divertido pero no ofrecer una instrucción funcional del idioma.

Bagel Duolingo

Foto: Duolingo ofrece a los usuarios que soliciten en yiddish un bagel gratis en la fecha de lanzamiento del curso. (Duolingo)

Viswanath era el único representante en el equipo creador de Duolingo del ámbito académico más secular del aprendizaje yiddish. Si bien admite que usar un curso de Duolingo no es equivalente a tomar una clase de idioma de verano de nivel universitario o inmersiva, y la primera versión del curso llevará a los usuarios sólo a un nivel “intermedio” aproximado (Duolingo a menudo agrega contenido a sus cursos a lo largo de tiempo con la ayuda de los comentarios de los usuarios); ella cree que tendrá un gran impacto en el interés del público en general y en el reconocimiento del idioma.

“Sólo la cantidad de exposición que traerá para el idioma yiddish, y aumentará ese flujo de personas que luego podrían hacer el curso y luego decir: ‘Oye, esto es interesante. Déjame buscar más oportunidades ‘. Y luego podría llevarlos más lejos”, dijo. “Podrías ser de cualquier parte y Duolingo podría llevarte a este mundo yiddish donde podrías dominarlo”.

Como ejemplo de alguien que adoptó el yiddish más tarde en su vida, Viswanath citó a su padre, un nativo de la India que aprendió el idioma y se casó con Gitl Schaechter-Viswanath, editor del “Comprehensive English-Yiddish Dictionary” e hija de Mordkhe Schaecter: el progenitor de una dinastía de idishistas. Meena Viswanath, que participa en otros programas educativos yiddish pero que es ingeniera civil durante el día, creció hablando yiddish y tamil y ahora está criando a sus hijos con yiddish en su casa. (Su hermano Arun también es conocido en el mundo yiddish; publicó la primera traducción al yiddish de un libro de Harry Potter el año pasado).

“Mucha gente, especialmente los estadounidenses, conocen el yiddish. Pero su conciencia a menudo se limita a los estereotipos, o algunas frases aquí y allá que escucharon decir a sus abuelos o vecinos”, dijo Viswanath. “Y realmente espero que esas personas abran el curso y comiencen a hacerlo y se den cuenta, ‘Oye, el yiddish es un idioma real, tiene gramática, tiene un vocabulario’. No puedes simplemente decir algo de una manera divertida, con un acento divertido, y decir que es yiddish. Puedes hablar sobre las cosas del día a día y el yiddish no es solo para el remate”.

Entre las decisiones difíciles que enfrentaron Viswanath y sus colaboradores estaba cómo equilibrar varios dialectos. En un pequeño ejemplo, “La palabra que el mundo yiddish secular usa para taza, como una taza para beber, es lo que los jasidim usan como una taza para lavarse las manos, para verter agua en sus manos”, dijo Viswanath, refiriéndose a la costumbre ortodoxa de netilat yadayim, un ritual de lavado de manos realizado todas las mañanas y antes de las comidas con pan. “Y la palabra que usan para taza es la palabra que usamos para vidrio”.

Entre los dilemas para el equipo de Duolingo: cómo diseñar una bandera para el curso. La mayoría de los otros idiomas ofrecidos por la aplicación simplemente usan la bandera del país donde se originó cada idioma, por ejemplo, la bandera de francés para el curso de francés. El yiddish, una combinación de alemán, hebreo, arameo e incluso fragmentos de otras lenguas eslavas y romances, presentó una situación más complicada.

Después de mucha deliberación, el equipo acordó un aleph blanco con un diacrítico “komets” debajo, que le da a la pronunciación de la letra hebrea aproximadamente un “ooh” u otro sonido, dependiendo del dialecto, sobre un fondo azul oscuro. Viswanath dijo que el símbolo representa la base del alfabeto yiddish y también recuerda la clásica canción yiddish “Oyfn Pripetshik“, sobre un rabino que enseña a los estudiantes el aleph-bet, que ha aparecido en “La lista de Schindler” y otras bandas sonoras. Parte de su estribillo dice: “Repite y repite una vez más / ‘Komets-alef: ¡o!'”

El esquema de color blanco y azul fue una coincidencia, dijo Viswanath, y no pretendía evocar los colores de la bandera israelí. El yiddish no se habla ni es un tema tan fascinante en Israel como en los Estados Unidos, principalmente porque muchos de los fundadores del estado y otros sionistas tempranos, incluido David Ben-Gurion, presionaron para hacer del hebreo el idioma del país. Vieron el yiddish como “pasado de moda” y un símbolo de la diáspora dispersa, en oposición a su visión de una nación unificada de judíos, muchos de los cuales hablaban otros idiomas en sus países de origen.

Viswanath dijo que el equipo también estaba muy consciente de que no pretendía posicionar el yiddish como el idioma universal del pueblo judío (Duolingo tiene un curso de hebreo). En cambio, espera que el curso de idiomas ampliamente compartido pueda ayudar a cerrar la brecha entre la sociedad secular y el mundo ortodoxo haredí.

“Espero que haya un mayor entendimiento entre los dos”, dijo.

(JTA)

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